화성 생명체에 대한 궁금증: 우주생물학자 크리스 맥케이와의 Q&A

화성에서 처음으로 레이저 테스트를 거친 암석

확대 삽입된 이 합성 이미지는 NASA의 Curiosity 화성 탐사선에 탑재된 ChemCam 또는 ChemCam의 첫 번째 레이저 테스트를 보여줍니다. 테스트는 2012년 8월 19일에 진행되었습니다. (이미지 제공: NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/IRAP)



NASA의 화성 탐사선 큐리오시티(Curiosity)는 향후 2년 동안 10개의 과학 장비를 사용하여 화성 환경을 특성화하고 행성이 생명체를 부양할 수 있는 능력이 있는지 판단하는 데 도움을 줄 것입니다.



화학 및 카메라 장비인 ChemCam은 레이저로 화성 암석을 폭파하여 기화된 조각에서 구성을 결정합니다. ChemCam은 이전 로버보다 5~10배 더 깊이 있는 기능을 해결할 수 있습니다. 캘리포니아 Moffett Field에 있는 NASA의 Ames Research Center에 있는 우주생물학자인 Chris McKay는 ChemCam 팀의 일원입니다. 그는 또한 탐사선의 온보드 분석 화학 연구소인 SAM(Sample Analysis at Mars instrument)에서 일하고 있습니다.

인터뷰에서 McKay는 다음과 같이 말합니다. 큐리오시티 로버 공식적으로 화성 과학 연구소(MSL)로 알려진 25억 달러 규모의 야심찬 임무와 ChemCam과 SAM이 수행할 역할.

당신은 일반적으로 어떤 종류의 과학을 합니까?

크리스 맥케이: 내 관심은 화성에서 유기물을 찾는 것입니다. 저는 화성의 유사체로 지구 사막 토양의 유기물 함량을 관찰하는 데 참여했습니다. 내가 생각하기에 화성에 가장 유사한 두 개의 사막이 있습니다. 칠레의 아타카마 사막과 남극의 드라이 밸리입니다. [ 외계 생명체에 대한 5가지 대담한 주장 ]

NASA 우주생물학자 Chris McKay는 ChemCam 팀의 일원입니다.

NASA 우주생물학자 Chris McKay는 ChemCam 팀의 일원입니다.(이미지 제공: NASA)

칠레의 아타카마 사막은 가장 건조한 사막 세계에서 가장 추운 사막인 남극의 드라이 밸리. 화성은 매우 춥고 매우 건조하기 때문에 이것들은 매우 관련이 있습니다.

지구에서 이러한 유기물을 검색한 결과 어떤 결과를 얻었습니까?

맥케이: 우리가 발견한 것은 지구상의 모든 사막에는 아무리 건조하거나 덥거나 춥더라도 유기물이 존재한다는 것입니다. 우리는 또한 동일한 토양에 산화제가 존재함에도 불구하고 이러한 유기물이 존재한다는 것을 발견했습니다. 이것은 화성의 토양에 산화제가 있더라도 유기물이 있을 수 있음을 시사합니다. 이것이 내가 MSL이 화성의 토양에서 유기물을 찾을 것이라고 낙관하는 한 가지 이유입니다.

우리는 화성의 토양에 산화제가 있다는 것을 알고 있으며 사람들은 산화제가 유기물을 파괴했을 것이라고 가정했습니다. 우리가 지구에서 발견한 것은 건조한 토양에서 산화제가 유기물을 파괴하지 않는다는 것입니다.

Curiosity의 임무에서 구체적으로 어떤 일을 하나요?

맥케이: 나는 일부이다 SAM 팀 , 그리고 ChemCam 팀의 일원이기도 합니다.

SAM 팀에서 저는 데이터 분석에 참여하고 있으며 ChemCam 팀에서도 마찬가지입니다. 그리고 미래에 어떤 실험과 측정을 해야 하는지에 대한 토론에 참여하고 있습니다. 나는 과학적 분석에 참여하고 있습니다. 나는 기기의 기술이나 기기의 교정에 관여하지 않습니다. 나는 결과의 과학적 분석에 참여하고 있습니다.

예를 들어, 제가 관여할 한 가지는 SAM 분석 결과를 몇 년 전 화성에서 Viking이 측정한 것과 우리가 지구의 사막에서 측정한 것과 비교하는 것입니다. ChemCam과 관련하여 저의 관심 중 하나는 ChemCam 레이저 기기를 사용하여 SAM에 의한 유기 분석을 위한 샘플을 선택하는 방법입니다. 나는 그 두 악기 사이의 연결 고리입니다.

저는 SAM의 모든 기기에 관여하고 있지만 저의 진정한 초점은 토양의 유기적 분석에 있습니다. SAM은 다양한 일을 합니다. 나는 그들 모두에 약간 관여할 것이지만, 나의 진정한 초점과 관심은 토양 유기물입니다.

ChemCam으로 우리가 무엇을 하게 될지 잘 모르겠습니다. ChemCam의 일반적인 목표 중 하나는 로버의 다른 기기에서 분석할 샘플을 선택하는 것입니다. 그런 점에서 저는 ChemCam을 사용하여 SAM용 샘플을 선택하는 방법을 알아 내려고 노력하고 있습니다. ChemCam에서 더 많은 데이터를 얻고 SAM에서 더 많은 데이터를 얻으면 이를 수행하는 방법을 배울 것입니다. ChemCam을 사용하여 SAM에 대한 샘플을 선택하는 방법은 학습 과정이 될 것이라고 생각합니다.

SAM은 입방 센티미터 이하의 매우 작은 샘플을 채취합니다. 우리는 많은 흙이나 지상 돌이 필요하지 않습니다.

이 시점에서 우리는 첫 번째 토양 샘플을 수집할 준비를 하고 있습니다. 그래서 탐사선은 수집하기에 적합한 토양을 찾고 있지만 아직 수집하지 못했습니다.

MSL을 사용한 작업이 우주생물학 질문에 답하는 데 어떻게 도움이 됩니까?

맥케이: 우리가 알고 싶은 질문은 화성에 생명체가 존재할 가능성입니다. 첫 번째 단계는 물을 결정하는 것입니다. 우리는 이미 그렇게 했습니다. 다음 단계는 유기물을 찾는 것인데, 이것이 MSL이 집중하고 있는 단계입니다.

이 이야기는 우주생물학 잡지 , NASA가 후원하는 웹 기반 출판물 우주생물학 프로그램 .