'세기의 혜성'이 천문학적 실망이 된 방법

코우텍 혜성의 이 컬러 사진(C/1973 E1)은 1974년 1월 11일 애리조나의 카탈리나 천문대에서 촬영되었습니다.



코우텍 혜성의 이 컬러 사진(C/1973 E1)은 1974년 1월 11일 애리조나의 카탈리나 천문대에서 촬영되었습니다.(이미지 제공: NASA)



최근 휴가철에 약간의 대청소를 하던 중 46년 전의 유물을 발견했습니다. 일생에 한 번뿐인 광경이 임박한 것을 축하하는 1973년의 크리스마스 카드 — 눈부신 혜성인 코우텍 혜성(C/1973 E1).

나는 카드를 바라보며 작게 한숨을 내쉬었다.



특정 연령대의 사람들에게 '코호텍'이라는 이름은 항상 없었던 천상의 광경과 연결될 것입니다. 몇 달 동안 '세기의 혜성'으로 명명된 이 물체는 기대에 거의 미치지 못했습니다. 별을 관찰하는 동료 중 한 명이 나중에 이렇게 말했습니다. '그것은 퓨즈가 부착된 몇 안 되는 혜성 중 하나였습니다. 믿을 수 없는 비율의 폭탄이었습니다.'

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코호텍 혜성의 임박한 도착을 기념하는 1973년 12월의 크리스마스 카드. 혜성은 엄청나게 밝은 물체로 예상되었지만 시각적 실망으로 끝났습니다. 예측이 제안한 것보다 훨씬 희미합니다. 카드 안에는 다음과 같이 적혀 있습니다.



코호텍 혜성의 임박한 도착을 기념하는 1973년 12월의 크리스마스 카드. 혜성은 엄청나게 밝은 물체로 예상되었지만 시각적 실망으로 끝났습니다. 예측이 제안한 것보다 훨씬 희미합니다. 카드 안에는 '멀리서 빠르게 찾아온 이 특별한 별이 일년 내내 당신에게 평화와 행복을 가져다 줄 것입니다!'라고 쓰여 있습니다.(이미지 크레디트: Joe Rao/Fair Use)

큰 기대

코호텍 혜성은 1973년 3월 7일 독일 함부르크 천문대에서 천문학자 루보스 코호텍 박사가 사진으로 관찰하던 중 발견했다. 소행성 . 처음 목격되었을 때 혜성은 태양으로부터 약 4억 6500만 마일(7억 4800만 킬로미터) 떨어져 있었고, 목성 (비록 행성 자체 근처에는 없지만). 그 당시 이것은 혜성 발견을 위한 기록상 가장 먼 거리였으며, 태양으로부터 너무 멀리 떨어져 있기 때문에 혜성이 가는 한 상대적으로 밝았습니다. 희망은 그것이 그렇게 밝고 비정상적이었다면 태양에 가까워질 때 계속 밝고 비정상적일 것이라는 희망이었습니다.

하지만 밝아지기보다는 이상하게 남아있을 뿐이었다.



첫 번째 예측은 코호텍이 11월 초 이른 아침 하늘에서 맨눈으로 볼 수 있게 되었고 추수감사절이 되면 2등급(북극성, 북극성만큼 밝음)으로 밝아진 다음 목성만큼 밝을 것이라고 지적했습니다. (규모 -2) 12월 중순까지. 12월 28일에 혜성은 태양에 가장 가까운 근일점(2120만km) 떨어진 근일점에 도착할 것입니다. 그 후 그 밝기의 추정치는 -10의 눈부신 등급에 이르기까지 다양했습니다. 너무 밝아서 혜성을 뻗은 손으로 태양을 가리면 맨눈으로 대낮에 혜성을 볼 수 있을 것입니다.

그런 다음 1974년 1월 내내 저녁 하늘로 바뀐 혜성은 대도시에서도 분명히 보일 정도로 밝은 긴 비단 꼬리를 동반한 장엄한 물체로 진화할 것으로 예측되었습니다. 우주의 먼 곳으로 다시 달려가는 혜성은 서서히 사라져 2월 중순이 되면 마침내 육안으로 보이지 않게 됩니다.

혜성 열풍

아티스트

Skylab 3 우주비행사 Edward G. Gibson의 스케치와 설명을 기반으로 한 예술가의 변화하는 코우텍 혜성 개념.(이미지 제공: NASA)

그러한 밝은 혜성의 전망은 주류 언론을 광란에 빠뜨렸습니다. 1973년 한여름이 되자 모두가 연말까지 약속된 놀라운 하늘 쇼에 대해 알게 되었습니다. 그것을보기 위해 어두운 하늘 사이트로 여행이 계획되었습니다. 1973년 12월에는 혜성을 찾기 위해 대서양으로 항해할 상징적인 여객선 퀸 엘리자베스 2세에서 특별한 3일간의 '코후텍 혜성 크루즈'가 있었습니다. 티셔츠, 모자, 책, 배지 등 온갖 종류의 혜성 관련 도구가 유통되고 있었습니다.

유일한 문제? 혜성은 밝아졌지만 ... 예상보다 훨씬 느린 속도로.

11월 말까지 혜성은 육안으로 거의 볼 수 없었고 12월에는 예상보다 50~100배 더 희미하게 빛났습니다. 해가 뜨기 전에 일어나 놀라운 광경을 찾아 헤매던 수많은 사람들은 아무것도 보지 못했습니다. 유람선조차도 불운에 빠졌습니다. 거친 바다와 함께 구름이 끊임없이 우세했습니다. 배에는 '자신의' 혜성에 대해 연설하기로 되어 있던 Dr. Kohoutek이 타고 있었지만 배멀미 때문에 연설을 할 수 없었습니다.

그러나 12월 28일 Kohoutek이 태양을 둥글게 만듦에 따라 태양이 갑자기 매우 밝아져서 저녁 물체로 훨씬 더 나은 디스플레이를 장착하여 아침 하늘의 부족한 모습을 보완하는 것 이상이라는 희망을 줍니다.

최고의 전망은 우주에서

코우텍 혜성

Skylab에 탑재된 전자 카메라로 수소 Lyman-alpha 빛으로 촬영한 코우텍 혜성의 후광.(이미지 제공: NASA)

멀리서 코우텍 혜성의 가장 좋은 전망은 지구 상공 272마일(438km)을 도는 NASA 우주비행사 제럴드 카, 윌리엄 포그, 에드워드 깁슨, 스카이랩 3의 승무원이 목격한 것입니다.

깁슨이 언급한 Sky & Telescope 1974년 10월호 그것은 '우리에게 그것은 매우 우아하고 인상적인 광경이었습니다. 1973년 12월 29일, 근일점 하루 후, 혜성은 해가 질 무렵에 처음으로 목격되었습니다. 그 동안 Carr 사령관과 저는 외부 활동(EVA)을 하고 선바이저를 통해 바깥을 바라보고 있었습니다. 경외심을 불러일으키는 광경이었습니다. 혜성은 매우 밝았고 태양을 향하는 특이한 스파이크를 가지고 있었습니다. 혜성의 전체적인 색은 밝은 노란색이었습니다.'

그러나 분명히 Kohoutek은 태양 주위를 휩쓸면서 과시를 했고 예상보다 더 많은 가스와 먼지를 흘렸습니다. 불행히도, 과시도 잠시였습니다. 불과 일주일 후 혜성은 일반 별보다 더 밝지 않을 때까지 빠르게 흐려졌습니다. '그것은 희미한 것보다 더 희미했습니다'라고 Gibson은 말했습니다.

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1974년 1월 11일부터 1월 20일까지 코호텍 혜성의 모습 변화. 혜성 연구를 위한 합동 천문대에서 찍은 사진.

1974년 1월 11일부터 1월 20일까지 코호텍 혜성의 모습 변화. 혜성 연구를 위한 합동 천문대에서 찍은 사진.(이미지 제공: NASA/JOCR)

우리는 더 나은 자격이 있습니다.

물론, 지구상의 대부분의 사람들은 1974년 1월 첫 2주 동안 밤하늘에 스포트라이트와 유사한 것을 볼 것으로 예상했습니다. 미국의 유머 작가 Art Buchwald는 많은 신문에 배급된 풍자 칼럼을 썼습니다. 칼럼니스트는 가상의 Universal Star Company에 연락하여 Buchwald가 사기라고 주장한 혜성에 대해 불평했습니다. '나는 백만 개의 달로 하늘을 채울 천체의 눈부신 광채를 약속받았습니다.' 가짜 회사의 응답은 '당신의 혜성이 회상되었습니다. 꼬리에 결함이 있고 페인트칠이 잘못되었습니다.'

1월 중순까지 쌍안경이나 망원경 혜성을 찾기 위해 필요했습니다.

Gibson은 또한 다음과 같이 썼습니다. 'Skylab에서 혜성 코호텍을 본 것은 드문 기회였으며 우리의 유일한 후회는 그것이 근일점에 매우 가까웠을 때 지상에 있는 모든 사람이 똑같이 잘 볼 수 없었다는 것입니다.'

결국, Kohoutek은 '세기의 플롭' 또는 단순히 '코멧 코플롭-텍'으로 낙인 찍혔습니다. 천문학은 홍보에 눈이 멀었고, '불타버렸기' 때문에 주류 언론은 혜성 주제에 관한 미래의 모든 이야기를 피하도록 했습니다. 이것은 정말 불행한 일이었습니다. 불과 2년 후 다른 혜성인 Comet West(C/1975 V1)가 1976년 3월 초 동트기 전 하늘에서 장엄한 쇼를 펼쳤습니다. , 하지만 여러 꼬리 . 그러나 라디오와 텔레비전은 거의 무시하는 반면 신문에서는 짧은 기사만 받았습니다.

아마도 20세기에 나타난 가장 아름다운 혜성 중 하나일 것입니다. 혜성 West는 1975년 11월 칠레에 있는 유럽 남방 천문대의 Richard West에 의해 발견되었습니다. 그 당시에는 사진 접시에 거의 식별할 수 없는 흐릿한 얼룩에 불과했습니다. 그것은 1976년 2월 말에 태양으로부터 1800만 마일(2900만 킬로미터) 이내로 휩쓸렸고 대낮에도 볼 수 있을 만큼 잠시 밝아졌습니다. 그것의 핵은 우주로 되돌아가는 도중에 네 부분으로 부서졌다. 파편은 약 556,000년 후에 돌아올 수 있습니다.

아마도 20세기에 나타난 가장 아름다운 혜성 중 하나일 것입니다. 혜성 West는 1975년 11월 칠레에 있는 유럽 남방 천문대의 Richard West에 의해 발견되었습니다. 그 당시에는 사진 접시에 거의 식별할 수 없는 흐릿한 얼룩에 불과했습니다. 그것은 1976년 2월 말에 태양으로부터 1800만 마일(2900만 킬로미터) 이내로 휩쓸렸고 대낮에도 볼 수 있을 만큼 잠시 밝아졌습니다. 그것의 핵은 우주로 되돌아가는 도중에 네 부분으로 부서졌다. 파편은 약 556,000년 후에 돌아올 수 있습니다.(이미지 제공: 조 라오)

무슨 일이에요?

모든 흥분의 근원은 발견 당시 코호텍의 비정상적인 밝기에 집중되어 있었는데, 이는 그것이 비정상적으로 크고 활동적인 물체임을 암시했다. 이후 우리가 알게 된 사실은 코호텍이 포물선 궤도를 도는 '새로운' 혜성이라는 것입니다. 즉, 전에는 태양 근처를 지나간 적이 없었으며 그 표면은 얼어붙은 질소, 일산화탄소, 이산화탄소와 같은 매우 휘발성이 강한 물질로 덮여 있었을 것입니다. . 이 얼음은 태양에서 멀리 떨어져 증발하여 먼 혜성에 비현실적인 기대치를 높일 수 있는 단기간의 밝기 급증을 제공합니다.

몇 년 동안 다른 몇 가지 실패가 나타났습니다. Kohoutek 외에도 2013년 추수감사절 기간 동안 태양에 매우 가까이 다가갈 때 붕괴된 혜성 ISON(C/2012 S1)과 잠재적으로 '괴물 혜성'으로 판명된 혜성 Austin(C/1989 X1)이 있었습니다. 1990년 봄 하늘에서, 그러나 5등급보다 훨씬 더 밝지는 않았습니다. 육안으로 볼 수 있을 정도로 밝습니다.

공식적으로 C/2012 S1으로 지정된 ISON 혜성의 이 놀라운 초상화는 11월 15일 John Nassr가 필리핀 바기오 시에 있는 그의 Stardust 천문대에서 포착했습니다. Nassr는 니콘 D7000 디지털 SLR 카메라를 주문 제작한 16인치 f/4.5 뉴턴 반사경과 결합하여 햇살을 비추는 혜성의 복잡한 꼬리를 기록했습니다. 이미지는 ISO 6400에서 1분 동안 5번의 노출을 조합한 것입니다.

공식적으로 C/2012 S1으로 지정된 ISON 혜성의 이 놀라운 초상화는 2013년 11월 15일 John Nassr가 필리핀 바기오 시의 스타더스트 천문대에서 촬영한 것입니다.(이미지 제공: John Nassr)

그리고 혜성 커닝햄(C/1940 R2)이 있었는데, 이것은 1940년 크리스마스 시즌에 상당히 멋진 광경이 될 것으로 예상되었습니다. 코호텍과 마찬가지로 밝은 크리스마스 혜성에 대한 전망은 많은 호의적인 홍보와 함께 왔습니다. 제2차 세계 대전 이전 시대의 천문학자들은 그것을 보기에 가장 좋은 시기와 사진을 찍는 방법에 대해 자주 질문을 받았습니다. 하버드 천문대에서 천문학자들은 Sky & Telescope에 게재된 이후로 가장 기대되는 바가 무엇인지 알려주는 전보를 받았습니다.

'커닝햄의 혜성이 이번 크리스마스 시즌에 하늘을 가로질러 화염에 휩싸일 것이라는 당신의 보고에 큰 관심이 있습니다. 그것은 또 다른 크리스마스에 기독교의 도래와 사람들에게 평화와 선의를 예고했던 또 다른 위대한 별을 생각나게 합니다. 나는 이 혜성을 나사렛의 마리아의 스크린 드라마인 여왕의 여왕을 위해 촬영하고 싶습니다. 사진 가능성에 대한 귀하의 의견에 감사드립니다. 제 비용으로 Paramount Studios, Hollywood로 연결해 주십시오. 세실 B. 드 밀.'

그러나 커닝햄 혜성은 코호텍과 같은 '최초의 타이머'였으며 발견 직후 초기 밝기 급증이 설명할 수 없을 정도로 느려졌습니다. 크리스마스까지 혜성은 예측이 원래 지시한 것보다 100분의 1밖에 밝지 않았습니다.

여전히 불확실성이 만연

우리는 모든 새로운 혜성이 쓰레기로 변한다고 자의적으로 절대적으로 확실하게 말할 수 없습니다. Arend-Roland 혜성(C/1956 R1)은 1957년 봄에 극적인 쇼를 선보인 최초의 타이머였습니다. 따라서 새로운 혜성조차도 멋진 천체 쇼피스로 진화할 수 있는 '기회'는 항상 있습니다. 우리는 결코 확신할 수 없습니다.

마지막으로 Kohoutek에 대한 예측은 '평균 혜성'과 비교하여 예상할 수 있는 내용을 기반으로 했습니다.

문제는 분명히 '평균 혜성' 같은 것은 없다는 것입니다.

이 에세이에 속담이 있다면, 혜성 전문가인 Dr. Fred L. Whipple이 자주 인용하는 다음과 같은 말을 남깁니다. '내기를 해야 한다면 혜성이 아니라 말에 걸십시오.'

Joe Rao는 New York's에서 강사 및 객원 강사로 활동하고 있습니다. 헤이든 천문관 . 그는 천문학에 대해 씁니다. 자연사 잡지 , NS 농민 연감 및 기타 간행물. 트위터에서 팔로우 @Spacedotcom 그리고 페이스북 .

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